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一中国芯片专家受到《三体》启发,比特大陆还能挑战谷歌AMD?

作者:网文 来源:转载 日期:2018-8-19 21:17:35 人气: 标签:比特大陆 【打印】

两年前,中国芯片设计专家詹克团(Micree Zhan)愁眉锁眼,源于不知如何设计出新的处理器,某天夜里,一部由中国作家刘慈欣著作的科幻小说《三体》让他突然灵光一现。

詹克团的灵感来自于《三体》里的“智子”(Sophon)——它是三体人锁死地球科技的工具,也是监视太阳系的工具——将普通质子低维度展开,并蚀刻大规模电路,使其成为“强人工智能体”,再高维收缩成质子大小,从而成为智子。

作为矿机制造商比特大陆(Bitmain)的创始人,詹克团与公司联合创始人吴忌寒计划,以“Sophon”(智子)命名,将矿机使用的ASIC技术应用于人工智能领域,开发基于ASIC技术的深度学习芯片。

 


图:詹克团解释“Sophon”

之所以用“Sophon”(智子)命名该芯片,实则隐喻AI,意在向世界宣告比特大陆入局人工智能领域。

如果一切按计划进行,那么比特大陆成千上万个“智子单位”将很快能够在世界各地的数据中心进行神经网络训练。

经研究比特币和比特大陆定制芯片之后,华盛顿大学教授Michael Bedford Taylor预测,这些被称为专用集成电路(ASIC)的芯片类型,能够非常有效地执行单个功能,将有可能引领下一代分布式计算的发展 。

他说,“我们即将看到各种ASIC云(http://cseweb.ucsd.edu/~mbtaylor/papers/micro_asic_cloud.pdf)的出现,推动硬件领域的发展”——比特币社区已经表明,在适宜的条件下,这项技术将以迅雷不及俺耳之势迅速得到应用。

中国的神秘巨人
比特大陆,一家来自于北京的创业公司,何以挑战Google、Nvidia和AMD等深度学习巨鳄?首先,我们必须了解,比特大陆在价值700亿美元的比特币经济中的关键作用。

该公司是垂直整合的奇迹。它设计了比特币采矿机的芯片,装配至机器之后,再销往世界各地的客户;比特大陆还操控机器管理自己的账户,运行广泛的比特币售卖平台,最后统一管理。

世界上最大的几个“矿池”公司的处理能力巨大,他们大大提高了成功挖掘比特币区块的几率。

控制着庞大的处理能力和哈希率(Hash Rate,一段数据唯一且极其紧凑的数值表示形式,是衡量比特币网络处理能力的测量单位),比特大陆或已成为比特币经济中最具有影响力的公司。其挖矿池,Antpool 和 BTC.com占全球比特币网络处理能力的28.9%。

哈希率对于比特币而言是至关重要的,因为比特币正处于凌乱的“内战”之中——控制区块中的哈希值也成为众多比特币公司的必争之地。而技术的关键取决于,在任何给定的时间段内,如何增加处理比特币网络的交易数量。而最近,在比特币中新创立的比特币现金,正是人们想出的一则解决方法。

比特币系统可以理解为一个巨大的、不断更新的账本,每一页都叫做一个区块,按照时间顺序连起来,就叫做比特币的区块链。比特币挖矿,顾名思义,就是“矿工”像挖金子一样去“挖”比特币,“矿工”的任务就是参与争夺记账权,他们24小时不停地进行哈希碰撞,这个过程就叫做“挖矿”。

这需要大量的处理能力并花费巨额的电力成本,之所以有这个动力,是因为谁记账,最新生成的比特币就奖励给谁,矿工会因为每个添加的区块得到一定数量的比特币。

目前,每个区块中约含12.5个比特币,大概每10分钟就有一个新的区块被发现,在目前比特币价格约为4000美元的情况下,每10分钟可获得5万美元的收益,即每天720万美元。

 



图:比特币矿工每天赚700万美元


区块链的争议
比特大陆背后的商业大脑--吴忌寒,31岁,是比特币世界中颇受争议的人物,他一直使用特别的技术方法,来提高比特币的交易能力:通过消除比特币匿名创造者Satoshi Nakamoto(中本聪)所施加的1兆字节限制,从而增加比特币的大小。

 

 

 

 


图:吴忌寒

比特大陆是《 纽约协议》 的签署方之一,该协议要求根据Segwit2x提案将区块的大小翻两倍。有人则认为这在技术层面上是具有风险的,概念上满是集权主义,这将使得比特币的控制权牢牢掌握在如比特大陆这样的公司手里。“在法国,根本没人喜欢他,他甚至被人鄙视。“一位在北京比特币行业工作的法国人说。

比特大陆的批评者怀疑,吴忌寒参与了最近的比特币分裂活动,得到了吴忌寒的否认:“比特大陆已经公开表示对此事情是中立的。”他笑着说,“如果我们能有这样大的影响力,那么之前我和其他人所支持的比特币无限制提议早就能够启动了。”

与比特大陆发生冲突的深圳比特币挖矿公司的Jack Liao表示,吴忌寒正试图主宰比特币经济,企图达成自己的计划。“他想控制代码,控制环境。”Liao说,“之后他可以设计整个比特币生态系统。” Liao和吴忌寒在中国的社交媒体上发生冲突,声称他准备对比特大陆采取法律行动,谴责他的行为。

比特币的另一个分裂计划即将在今年11月份到来,到那时业内人士必须再次决定是否要提高区块大小限制。期待新分裂的吴忌寒说,这种分裂是不可避免的:“核心开发人员并不拥有整个比特币。也许他们拥有比特币核心软件项目,但是比特币不是软件,它是一种由软件实现的社会协议。如果人们无法达成一致,产生分叉(fork)则是不可避免的。这只是时间问题罢了。”

北京大街偶遇合伙人
比特大陆起源于北京街头的一次偶遇。詹克团是Sophon芯片设计师,也是比特大陆背后的技术大脑,他在2010年运营一个名为DivaIP的创业公司,主要经营机顶盒业务。

当吴忌寒漫步在北京的街道时,詹克团的一个业务员主动上前推销业务,就这样,詹克团进入了吴忌寒的视野。

当时的吴忌寒已经从北京大学毕业,正从事于私募股权领域。当时的詹克团则是中国科学院毕业生,正为DivaIP筹集资金,两人就此相识。虽然当时吴忌寒没能帮助DivaIP融资,但三年后詹克团加入了比特大陆。

吴忌寒在2011年的一篇博文中看到了比特币,他的脑海中突然冒出一个想法。“大家把比特币描述成高风险的开源项目,比特币被设想为虚拟资金,可以由任何人控制,这也就等同于无人控制,没有中央银行,更没有政府负责,这样的货币体系是可行的,它不必是政府支持的,它甚至不必与黄金达成兑换比率。”

随后,吴忌寒清空了银行账户,全部购买了比特币,而那时他对比特币还不了解。“2011年初,一美元可以购买一个比特币,我把所有的积蓄都用来买比特币,大多数人认为这是有风险的或者是骗局。”两年后,比特币大爆发,从2013年初的约20美元飙升至年底的900美元,比特币在此过程中引起了主流关注。

吴忌寒意识到,他不仅可以通过交易比特币赚钱,而且可以将其商业化。当时,矿工每10分钟可赚25比特币。

这次大胆之举让吴忌寒在2011年从比特币投资中收获了第一桶金,但他觉得不够,但他需要一个芯片设计师,他想起了詹克团,于是他把对比特币了解的一切邮件给詹克团。詹克团回忆道:“我花了两个小时阅读维基百科上有关比特币的内容,我意识到比特币是具备发展潜力的,所以我毫不犹豫决定加入”。

比特币定制芯片
詹克团的第一个任务是,设计一个可以最高效率运行SHA-256(用于比特币加密计算)的ASIC芯片。比特币矿业ASIC芯片的发展使竞争加剧,也为比特币矿业提供了更强的处理能力。

创造一个用于比特币的ASIC,一开始让詹克团感觉十分困难,他常抱怨道这是不可能的。然而,38岁的詹克团最终以创纪录的速度完成了这项工作,从草拟想法到完成产品总共只花了半年时间。时间至关重要,因为比特币价格波动很大,这意味着比特大陆可能会错过唯一的从持续的反弹中获利的机会。

其他玩家早已入场:早期的ASIC芯片制造商如ASICMiner和Butterfly Labs在2012年整合他们的资源,以创建第一代比特币ASIC芯片。

2013年11月,詹克团创造的第一台采矿钻机Antminer S1终于上线,比特大陆正式开业。“2014年全年,我们业绩飞涨。”吴忌寒说。事实上,比特币在2013年11月达到了近1200美元的历史高位,随后位于日本的全世界最大的交易中心Mt. Gox发生欺诈事件,之后比特币开始崩盘。

到2014年底,一系列令人震惊的事件使比特大陆陷入困境。没有人愿意付出昂贵的电费来挖掘一个价值不断下降的数字货币。“当时价格下跌太快,但我们整个商业计划是在比特币价格高的时候所做的!”吴笑道,“所以当价格下跌的时候,我们的比特币矿山钻机的需求量并不大——2014年底,我们迎来了最艰难的时刻。”


比特币危机
“当时的确是很难,”詹克团说,“我想如果价格继续下降,也许比特大陆会倒闭。”但是到2015年,加密货币(cryptocurrency)似乎已经触底,越来越多人的兴趣集中到了其背后的技术理念,即被世界上一些最大的银行和金融机构称为“区块链”的技术。

 

 

 


图:比特大陆早期正逢比特币繁荣,遭遇大崩盘后最终幸存

同时,詹克团开始研究比特大陆第五代采矿钻机Antminer S5,其与S1相比减少了约三分之一的功耗。随着比特币的价格上涨,矿工们回到了矿场,Antimer S5也成为其挖矿工具。“那个芯片太棒了,”吴忌寒说,“它让我们的公司起死回生。”据詹克团介绍,比特大陆的产品利润率为50%。

包含BM1384芯片的Antminer S5,扭转了比特大陆的命运。吴忌寒没有透露公司的收入,只是说,“公司财务状况非常好”。他认为在现货流为正的情况下,比特大陆已经拥有比特币矿机70%以上的市场份额,有效提供网络上所有处理能力的70%。

据比特大陆深度学习芯片项目负责人王军介绍,公司每年销售数十万台蚂蚁矿机(AntMiner),而矿机正是该公司的主要收入来源。

吴忌寒接受彭博社采访时表示 ,鄂尔多斯的矿产每天约能产生25万美元的收入,他计划投资2亿美元在美国新建矿山。(采访视频:https://www.bloomberg.com/news/videos/2017-08-18/bitcoin-s-rally-proving-a-boon-for-china-video)

比特大陆称,蚂蚁矿机现在几乎没有对手。由于芯片制造商必须依靠上涨的比特币价格来销售商品,所以许多人在2014年和2015年的价格下跌时,无法保证自负盈亏。

今天,比特大陆的头号竞争对手是总部设在比利时的Bitfury,该公司制造并销售自主研发的芯片,并在东欧的格鲁吉亚拥有矿山。该公司占全球比特币哈希率约6% 。

现在,比特大陆在位于北京高新技术园区圈地一幢四层建筑,容纳员工600人,由于空间不足,隔壁的办公楼也正在装修,电路板满眼都是,随处可见的还有公司免费提供的可口可乐和各种饮料。公司里几乎没有任何人看起来超过25岁,比特大陆通信经理Nishant Sharma表示,绝大多数员工对投资比特币没有个人兴趣,他们专注于自己负责的工作。

ASIC云:深入学习的未来?
随着比特币价格的上涨,比特大陆在隐形货币市场的未来似乎终于可以放下一直紧悬的心了。但在人工智能竞赛中,它还是巨头脚下的一条小鱼。

 

 

 

 


图:比特大陆鄂尔多斯矿山中的比特币采矿机架

为什么这个北京的比特币初创公司认为自己能够与Google、NVIDIA和AMD竞争?

王军在公司工作了两年。他表示,这个专用芯片是在常见的深度学习算法上进行了优化,从而大大提高效率。用户将能够在这些ASIC上应用自己的数据集并建立自己的模型,从而使神经网络产生结果,并以更快的速度从这些结果中学习。

这与Google的做法异曲同工,Google旗下的DeepMind就曾经使用自己的TPU(Tensor Processing Unit)芯片Tensor来训练AlphaGo 。

比特大陆计划将这些芯片出售给任何想要训练神经网络的公司,这也意味着可以带来大量收入。王军说,像百度、阿里巴巴和腾讯这样的互联网巨头也他的目标客户之一。

比特大陆可能最终建立自己的数据中心,其中包含数千个深度学习平台,并将计算能力出租给客户,就像它的比特币矿机一样。

作为曾在百度和Google任职的老将,王军认为,比特大陆在深度学习竞赛中还是领先的,因为采矿技术是从使用个人PC,到显卡,到定制芯片中演变而来的。

深入学习只是比特币行业的缩影。那么下一步呢?“ASIC。”王军说,“在比特币ASIC领域,谁是世界最强的?比特大陆“。

业内专家表示,比特币矿机因其丰厚的利润,很可能成为Google和Nvidias等全世界任何一个巨头的竞争对手。他们具有卓越的系统级设计专长,并知道如何保持数据中心成本。

防患于未然
詹克团或许已经解决了比特大陆关于深入学习ASIC的问题,但他仍然有很多的想法。

他在短短几年,就推出了今年底市场上销售前列的Sophon。即使在2014年的比特币大跌回暖之后,他还表示,他仍然受到企业挑战的困扰。

因此他开始阅读哲学。

大约在他读《三体》的同一时间里,他还读了以色列历史学家尤瓦尔·诺亚·赫拉利(Yuval Noah Harari)的《人类简史》,书中,赫拉利认为,历史是属于团队、社会和文明属性的人。

“如果我们相信同一个故事,那么我们就可以一起工作,”詹克团说。

 

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